Depresión (2). O el precio a pagar por una mayor fluidez cognitiva.

Psiquiatría & Psicología Evolucionista

Los humanos y los macacos se separaron hace unos cuantos millones de años, y aunque sus cerebros evolucionaron para permitir la emoción y la cognición en ambos, existe una brecha funcional más que evidente. Aunque tradicionalmente dichas diferencias se atribuyeron a la neuroanatomía en términos de volumen y masa cerebral, las diferencias funcionales también pueden surgir de los mecanismos de codificación. Es decir, de cómo se comunican las neuronas entre sí, al programa. No tanto el hardware, sino el software o, más bien, su sistema operativo.

Raviv Pryluk, estudiante de doctorado del equipo liderado por Rony Paz en el departamento de Neurobiología del Instituto de la Ciencia Weizmann (Rejovot, Israel), lleva un tiempo trabajando el campo de las compensaciones cognitivas entre primates no humanos y humanos. Una de las líneas de investigación de este equipo estudia la dinámica de la actividad neuronal en circuitos involucrados en el aprendizaje de macacos cangrejeros (Macaca fascicularis) centrándose, principalmente, en dos áreas del cerebro muy diferentes.

Una es la amígdala, una región evolutivamente primitiva que subyace a las habilidades básicas de supervivencia, como las respuestas de ataque y huida hacia los depredadores, e implicada también en la información contextual de aquello que memorizamos. La activación excesiva de la amígdala puede, además, estar asociada a la hipervigilancia, particularmente hacia señales relacionadas con la amenaza, una característica de los trastornos de ansiedad y depresión. La otra región es la corteza del cíngulo anterior (CCA), región frontal mucho más reciente y compleja evolutivamente hablando, cuyos procesos cognitivos tienden a ser más sofisticados, como la motivación, el inicio de la conducta o la monitorización de conflictos, y se activa cada vez que, al menos en los seres humanos, nos enfrentamos a un desafío que involucra dos o más opciones de respuesta, lo cual requiere de un inicio rápido y efectivo de la propia respuesta para resolver dicho conflicto.

El propio Paz sugiere que nuestros cerebros son como lavadoras modernas: evolucionaron para tener la última programación más sofisticada y puntera del mercado primate, pero son más vulnerables a las averías y tienden a desarrollar trastornos con mayor facilidad, y a un coste mucho mayor. La investigación de este equipo se ha centrado en estudiar la eficiencia y la solidez de dicha actividad neuronal en estas regiones. La solidez o resistencia del código neuronal hace alusión a la estabilidad, sincronía y fiabilidad de la comunicación, mientras que la eficiencia alude a la capacidad de transmisión de información, la flexibilidad, la rapidez y la plasticidad que subyace a la programación del código con el que procesan nuestros cerebros. El código neuronal de la CCA es más eficiente que la amígdala, tanto en humanos como en macacos cangrejeros, mientras que dicho código de ambas áreas en el cerebro humano es más eficiente que en su contraparte no humana.

Pero cuanto mayor es la eficiencia de un código neuronal particular, menos sólida se muestra dicha comunicación ante los errores de procesamiento, lo que predispone a dicha red neuronal a una mayor flexibilidad y adaptabilidad ante nuevos aprendizajes además del solapamiento de dominios cognitivos, como son la memoria y el lenguaje, pero mayor susceptibilidad ante codificaciones anómalas y equívocas en términos adaptativos. Paz compara la amígdala con el tambor de una lavadora: “No es muy sofisticado, pero es menos probable que falle, lo que es importante para la supervivencia de los animales”, y agrega: “La menor solidez o resistencia de la amígdala humana a los errores puede desempeñar un papel en respuestas exageradas similares a la supervivencia en contextos inadecuados, como los que vemos en el trastorno de estrés postraumático u otros trastornos como ansiedad y la depresión”.

Poseer una mayor eficiencia y menor solidez en dicha red nos pudo permitir aprender mejor y más rápido, a costa de que este aprendizaje fuera también no deseado con mayor facilidad y frecuencia. Cuando dicho aprendizaje no deseado se codifica a través de la amígdala debido al contexto emocional, la menor solidez y la mayor eficiencia pueden explicar por qué dichos recuerdos son menos detallados, sobregeneralizados o más difíciles de extinguir en terapia, pudiendo contribuir en dichos trastornos. Es posible que, tanto la ansiedad y la depresión, sean el precio que tengamos que pagar, compensación o tradeoff, por poseer unas habilidades cognitivas, como las sociales, más complejas así como un aprendizaje más flexible, y más rápido, ante situaciones similares que exigen respuesta, o un lenguaje verbal, intencional y simbólico que nos define como especie. Incluso el campo de las funciones ejecutivas puede tener explicación gracias a este modelo, pues éstas nos exigen una mayor fluidez a la hora resolver problemas y planificar nuestra conducta, algo en lo que somos especialmente buenos. Quizás sólo seamos un primate que no soporta su imagen en el espejo cuando se equivoca o quizás hayamos olvidado que todo tiene un precio, pero lo que está claro es que la evolución trabaja con compensaciones, te quita y te presta si es adaptativo, y puede que estemos preparados para el error aunque no a equivocarnos. Aún así, seguiremos expectantes ante nuevos avances en esta línea de investigación y sus implicaciones futuras.

[Primera parte]

[Para más info, clikea aquí]

Referencia:

Pryluk et al. (2019). A Tradeoff in the Neural Code across Regions and SpeciesCell. Volume 176 , Issue 3 , 597 – 609.e18

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